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土星上的环去哪了

时间:2018-06-29 07:52来源:中国国家天文
土星是太阳系的第二大行星,也是太阳系中最漂亮的一颗行星。通过望远镜看来,在土星的赤道平面上围绕着一圈美丽的光环。这顶别致的草帽由直径几厘米到数米
 土星是太阳系的第二大行星,也是太阳系中最漂亮的一颗行星。通过望远镜看来,在土星的赤道平面上围绕着一圈美丽的光环。这顶别致的“草帽”由直径几厘米到数米的碎冰块等物质组成,它们以飞快的速度围绕土星旋转。在太阳光的照耀下格外显眼,令观赏者赞叹不已。尽管其他类木行星如木星、天王星、海王星等也存在光环,但都不如土星环这般明亮显眼。
    土星的光环十分宽广,密集的主要环带从赤道上方7000 公里延伸至80000 公里。土星光环的成分中99.9%都是冰,此外掺杂着少许的杂质,比如有机化合物和硅酸盐。这使得土星的光环十分明亮。虽然肉眼还不足以看清土星光环,但只要借助一架用于天文观测的双筒望远镜,你就可以在晚上看到它。
 
    就在天文爱好者想一睹土星环的“芳容”时,发现淘气的土星环竟玩起了“捉迷藏”,巨大的土星环“消失了”这是怎么一回事?土星环又去哪了呢?土星环“消失”这种现象,令最早发现土星环的伽利略也困惑不已。在当时还没有弄清楚土星环本质的伽利略甚至以为是土星“吃掉了自己的孩子”,而当第二年伽利略又一次看到土星环时,他对此更加迷惑不解。
    当然,现在我们可以解答这个问题了。因为土星环虽然有27000万公里宽,但最厚的地方也只有10千米左右。由于土星和地球一样,它的赤道面和围绕太阳公转的轨道平面之间存在一个27°的夹角。当土星环正好侧对地球时,阳光掠过土星环使它显得薄成一线,这时候在地球上观测土星,就难以发现土星环了。由于土星的公转周期是29.458年,并且大概每隔15年就会正好侧对地球一次,所以也就是每隔15年土星环就会“消失”一次。
    这就是土星环会“消失”的原因。
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